За последние месяцы платежная система Bitcoin привлекла к себе очень много внимания: курс виртуальных монет резко подскочил с 200 долларов в сентябре до 1200 долларов к концу ноября 2013-го, чтобы потом вновь упасть ниже 1000. Однако после новогодних праздников курс стабилизировался, и вот уже пару недель биткоины торгуются в достаточно узком диапазоне между 900 и 1000 долларов. Кто-то считает, что деньги, существующие только в киберпространстве, — это очередной "пузырь", и доверять им не следует, другие — что за ними будущее электронных платежей. Мы расскажем, как устроена "криптовалюта" и поделимся другими любопытными фактами о "биткоинах".

1. Кто стоит за созданием Bitcoin, по-прежнему остается загадкой. По самой распространенной версии, автором виртуальных денег является некий программист Сатоси Накамото. В 2008 году он (либо группа единомышленников, скрывающихся под этим псевдонимом) опубликовал спецификацию криптографического протокола, а в 2009-м разработал первый Bitcoin-клиент и запустил сеть. Год спустя Накамото покинул проект, передав полномочия по дальнейшему усовершенствованию системы электронных денег Гэвину Андресену. Ходят слухи, что сам Накамото владеет миллионом биткоинов. Если это так, то его состояние можно оценить почти в 850 миллионов долларов (по курсу Coindesk.com на 18 января).

2. В отличие от "бумажных" денег, которые выпускают правительства разных стран, биткоины неподконтрольны ни одному регулятору. Валюта не имеет администратора и полностью автономна, поэтому и запретить ей пользоваться никто не может. Можно сказать, что Bitcoin — это набор чисел, который может передаваться от одного компьютера к другому, причем информация о транзакциях хранится в зашифрованном виде у всех участников системы. Так, именно поэтому биткоины часто называют "децентрализованой криптовалютой".

3. Единого центра, отвечающего за "эмиссию" вирутальных денег, также нет. Отсюда вытекает вторая особенность Bitcoin: пользователи системы могут самостоятельно "добывать" монеты, задействуя для этого видеокарты в собственных компьютерах, которые расчитывают хэши заголовков блока. "Майнинг" — то есть получение денег фактически из воздуха — происходит очень медленно и требует огромных вычислительных возможностей, а также расходов электричества. Надо сказать, что сложность этого процесса автоматически возрастает с каждым новым участником, так что если к добыче присоединится суперкомпьютер, об этом скоро узнают все участники системы. Впрочем, некоторых это не останавливает: отдельные энтузиасты продолжают создавать целые "фермы" для производства биткоинов.

4. В алгоритме Bitcoin заложено одно очень важное обстоятельство: общее количество монет не должно превышать 21 миллион. По достижению этой отметки их эмиссия будет остановлена. С 2009 года было произведено больше половины биткоинов — примерно 12 миллионов. По прогнозам, учитывающим возрастающую сложность добычи, ресурс валюты может быть исчерпан к 2140 году.

5. Правовой статус биткоинов везде трактуют по-разному, и это делает систему крайне уязвимой. В начале декабря прошлого года Народный банк Китая запретил своим ведомствам проводить сделки с биткоинами, а Центробанк Франции назвал "криптовалюту" спекулятивным финансовым инструментом, подверженным высокой волатильности. Не полюбили Bitcoin и в Таиланде: летом 2013-го банк этой страны не признал виртуальные монеты как самостоятельную валюту. В целом, пока биткоины никак не регулируются на правительственном уровне. В Германии, например, посчитали, что Bitcoin попадает под определение частных денег, а в Сингапуре — под цифровые товары.

6. При помощи биткоинов можно покупать электронику, одежду, книги и другие товары в Интернете, а также оплачивать различные услуги. Количество обменников, где можно конвертировать электронные монеты в "обычные" деньги, а также торговых точек, принимающих "криптовалюту", неуклонно растет. А в октябре в Канаде появился первый в мире банкомат, позволяющий перевести местные доллары в биткоины и обратно. Аппарат Robocoin удостоверяет личность человека на основе отпечатка ладони. Вносить деньги можно как наличными, так и кредитной картой. В сутки можно совершать операции на сумму до 3 тысяч канадских долларов (около 2900 долларов США).

7. Как и любые другие деньги, Bitcoin подвержены краже. Такие инциденты сложно подтвердить, но порой они происходят: к примеру, в июне 2011 года один из пользователей заявил, что с его кошелька пропали 25 тысяч биткоинов, а в марте 2012-го в результате хакерской атаки на хостинговую компанию Webhost было украдено почти 50 тысяч монет (или около 230 тысяч долларов на тот момент).

8. Bitcoin — далеко не единственная "криптовалюта", но первая, которая получила широкую популярность. Среди альтернатив — Litecoin, которую можно "майнить" почти вчетверо быстрее, Peercoin (предел по добыче не установлен), Namecoin, применяющая модифицированные Bitcoin-алгоритмы, и десятки других.

9. Анонимность платежей делает систему Bitcoin привлекательной в преступной среде. Самый известный пример — интернет-магазин по продаже наркотиков Silk Road, закрытый ФБР в октябре. Проект был реализован в анонимной сети Tor — части Интернета, которая не индексируется поисковыми системами. Помимо психотропных веществ (включая ЛСД, марихуану, героин), на площадке продавалась электроника, порнографические материалы и запрещенные книги. Владелец ресурса, Росс Уильям Ульбрихт, был задержан, а его серверы вместе с хранящимися на них биткоинами изъяты. Интересно, что пару дней назад власти США арестовали еще один кошелек, через который проводились операции Silk Road. На нем было обнаружено почти 30 тысяч биткоинов, или порядка 25 миллионов долларов.

10. Осенью 2013-го в той же закрытой сети Tor заработал сайт Assasination Market, посетителям которого предлагают скинуться биткоинами на убийство крупных общественно-политических деятелей. Чтобы киллер мог получить деньги, перед выполнением заказа он должен совершить пожертвование в размере 1 биткоина, зашифровав в него дату предполагаемого покушения. После убийства ему будет перечислено вознаграждение, а основатели ресурса возьмут себе 1% от этой суммы в качестве комиссии.

11. Житель Великобритании Джеймс Хоуэллс "намайнил" при помощи своего лэптопа 7500 биткоинов в 2009 году, когда добыча монет была еще очень проста. После того как британский IT-специалист случайно пролил на ноутбук лимонад, он решил разобрать его на части, чтобы спасти жесткий диск с виртуальными монетами. Летом 2013-го Хоуэллс, разбирая вещи, выбросил старый винчестер на помойку. О своем решении программист очень сильно пожалел осенью, когда курс "криптовалюты" взлетел до тысячи долларов, что могло принести ему 6 миллионов долларов. Попытки Хоуэллса отыскать диск на свалке оказались тщетными.

12. Еще три года назад на биткоины практически ничего нельзя было купить. В мае 2010-го американский программист из Флориды Лазло Ханьеч решил доказать платежеспособность "криптовалюты". Он отдал одному из участников форума Bitcoin Internet 10 тысяч монет (по тем временам — 25 долларов) в обмен на доставку двух пицц. Стремительный рост курса виртуальных денег сделал обед Ханьеча самым дорогим в истории: сейчас его можно оценить в 8,5 миллиона долларов.